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NASA testa com sucesso nova tecnologia de comunicação a laser

Por Sharon Gaudin, para o Computerworld.

“Olá, mundo!” Esse é o título do vídeo de alta definição que a NASA transmitiu com sucesso da Estação Espacial Internacional, que fica a 418 km de altura, para a Terra, por meio de um novo instrumento de comunicação a laser.

10439513_10152509838694680_1197447237661757590_nA comunicação de 175-megabit foi o primeiro teste de Payload óptico da NASA e também ficou conhecida como OPALS. A agência espacial está testando métodos para comunicações espaciais que podem transportar mais dados com velocidade superior ao que os cientistas de hoje podem com as transmissões de rádio tradicionais.

A Estação Espacial Internacional é um banco de ensaio para uma série de tecnologias que estão ajudando-nos a aumentar nosso conhecimento de como atuamos no espaço, o que nos permite explorar mais a fundo o nosso sistema solar”, afirma Sam Scimemi, diretor da divisão da estação espacial da NASA, em comunicado. “Usar a estação espacial para investigar maneiras de melhorar as taxas de comunicação com a Terra é outro exemplo de como o complexo orbital serve como um trampolim para a exploração do espaço profundo”, acrescenta o diretor.

Usando um laser de 2.5 watt e 1,550 nanômetro, a Nasa informou que o projeto OPALS foi capaz de transmitir o vídeo em 3,5 segundos. Caso ele fosse transmitido com um rádio tradicional, a operação levaria mais de 10 minutos.

As comunicações de laser atingiriam uma taxa máxima de transmissão de dados de 50 megabits por segundo. O teste inicial do sistema a laser, realizado na semana passada, foi o primeiro entre vários testes que acontecerão ao longo dos próximos meses.

“É incrível ver este magnífico feixe de luz que chega na estação espacial”, comenta Matt Abrahamson, gerente da missão OPALS . “Estamos ansiosos para experimentar o OPALS nos próximos meses, na esperança de que nossos resultados elevem a capacidade das comunicações ópticas para missões de exploração do espaço no futuro”, diz Abrahamson.

Em abril deste ano, uma espaçonave SpaceX levou o equipamento necessário para o teste de comunicação a laser para a estação espacial.

Comunicações ópticas a laser são uma das tecnologias emergentes que a NASA está testando. A nova iniciativa de comunicação a laser é uma parte fundamental da Tecnologia Espacial Mission Directorate, que é focada no desenvolvimento de tecnologia para futuras missões espaciais, bem como para a vida na Terra.

Em outubro passado, por exemplo, a NASA lançou uma sonda lunar, que testou o que poderia, eventualmente, tornar-se uma Internet do espaço sideral. A NASA promoveu o que a agência espacial chamou de “um teste limitado de um sistema de comunicação a laser de alta taxa de dados”. Foi o primeiro teste de comunicação a laser da agência.

Tal como acontece com o OPALS, outros sistemas podem ser usados para acelerar as futuras comunicações do espaço sideral com robôs e equipes de exploração humanas.